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Resuelto el enigma del origen de las crecientes emisiones de metano

MADRID. E.P.  | 04.01.2018 
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Un nuevo estudio dirigido por la NASA ha resuelto un rompecabezas que involucra el reciente aumento en el metano atmosférico con un nuevo cálculo de las emisiones de los incendios globales.

El nuevo estudio resuelve lo que parecían diferencias irreconciliables en las explicaciones para el aumento en las emisiones de metano, un potente gas de efecto invernadero.

Las emisiones de metano han aumentado drásticamente desde 2006. Diferentes equipos de investigación han producido estimaciones viables para dos fuentes conocidas del aumento: las emisiones de la industria del petróleo y el gas, y la producción microbiana en ambientes tropicales húmedos como marismas y arrozales.

Pero cuando estas estimaciones se agregaron a las estimaciones de otras fuentes, la suma fue considerablemente mayor que el aumento observado. De hecho, cada nueva estimación fue lo suficientemente grande como para explicar todo el aumento por sí mismo.

El científico John Worden del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y sus colegas se centraron en los incendios porque también están cambiando a nivel mundial. El área quemada cada año disminuyó aproximadamente un 12 por ciento entre principios de los años 2000 y el período más reciente de 2007 a 2014, según un nuevo estudio que utiliza observaciones del instrumento satelital del Espectrómetro de imágenes de resolución moderada de la NASA.

La suposición lógica sería que las emisiones de metano de los incendios han disminuido en aproximadamente el mismo porcentaje. Usando mediciones satelitales de metano y monóxido de carbono, el equipo de Worden descubrió que la disminución real de las emisiones de metano era casi el doble de lo que sugeriría.

Cuando el equipo de investigación restó esta gran disminución de la suma de todas las emisiones, el presupuesto de metano se equilibró correctamente, con espacio tanto para el combustible fósil como para los humedales. La investigación se publica en la revista Nature Communications.

La mayoría de las moléculas de metano en la atmósfera no tienen características de identificación que revelen su origen. El rastreo de sus fuentes es un trabajo de detective que involucra múltiples líneas de evidencia: mediciones de otros gases, análisis químicos, firmas isotópicas, observaciones del uso de la tierra y más. "Una cosa divertida acerca de este estudio fue combinar todas estas diferentes pruebas para armar este rompecabezas", dijo Worden.

Los isótopos de carbono en las moléculas de metano son una pista. De las tres fuentes de metano examinadas en el nuevo estudio, las emisiones de los incendios contienen el mayor porcentaje de isótopos pesados de carbono, las emisiones microbianas son las más pequeñas y las emisiones de combustibles fósiles están en el medio. Otra pista es el etano, que (como el metano) es un componente del gas natural. Un aumento en el etano atmosférico indica el aumento de las fuentes de combustibles fósiles. Los incendios emiten monóxido de carbono y metano, y las mediciones de ese gas son una pista final.

El equipo de Worden utilizó datos de monóxido de carbono y metano de las Mediciones de Contaminantes en el instrumento Troposfera en el satélite Terra de la NASA y el instrumento Espectrómetro de Emisión Troposférica en el satélite Aura de la NASA para cuantificar las emisiones de fuego de metano. Los resultados muestran que estas emisiones han disminuido mucho más rápido de lo esperado.

Combinando la evidencia isotópica de las mediciones de la superficie del suelo con las emisiones de fuego recién calculadas, el equipo mostró que alrededor de 17 teragramos por año del aumento se debe a los combustibles fósiles, otros 12 provienen de humedales o arrozales, mientras que los incendios disminuyen en alrededor de 4 teragramos año. Los tres factores se combinan hasta 25 teragramos por año, lo mismo que el aumento observado.